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Isole Heard e McDonald

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Heard Island and McDonald Islands

Heard Island e McDonald Islands sono isole disabitate che si trovano nei Mari antartici, a circa due terzi di distanza tra il Madagascar e l'Antartide. Esse sono territori australiani dal 1947 e contengono i due soli vulcani attivi presenti sul territorio australiano, uno dei quali (Mawson Peak) è anche la montagna australiana più elevata, con 2.745 metri. L'arcipelago si estende su di una superficie di 372 km².

Geografia

Heard Island, di gran lunga la maggiore isola del gruppo, è brulla e montagnosa, coperta di ghiacci e dominata dal Mawson Peak, un vulcano che fa parte del massiccio chiamato Big Ben. Mawson Peak è uno dei due soli vulcani australiani attivi; l'altro si trova su McDonald Island: dopo essere rimasto in stato dormiente per circa 75.000 anni, nel 1992 ha cominciato un'eruzione che poi ha ripreso in occasioni successive, la più recente delle quali il 10 agosto 2005.

Le McDonald Islands, che si trovano a 44 chilometri a est di Heard Island, sono piccole e rocciose. Esse consistono di McDonald Island (230 metri di massima altezza), Flat Island (55 metri) e Meyer Rock (170 metri). In tutto le 3 isolette hanno una superficie di soli 2,5 km² e, con Heard Island, fanno parte della Placca delle Kerguelen.

C'è un ulteriore piccolo gruppo di isolette e scogli 10 chilometri a nord di Heard Island: Shag Islet, Sail Rock, Morgan Island e Black Rock; in tutto esse hanno una superficie di circa 1,1 km².

Non esistono porti né su Heard Island né su McDonald Island.

Amministrazione ed economia

Le isole sono un territorio australiano amministrato ad Hobart dalla Divisione Antartica Australiana del Dipartimento dell'Ambiente e del Patrimonio. Sono abitate da numerose specie di foche e di uccelli marini. Le isole fanno parte di una riserva marina ampia 65.000 km² e sono visitate principalmente per scopi di ricerca.

Fra il 1947 e gli anni'50 vi erano campi adibiti a foresteria ad Atlas Cove (su Heard Island) e, nel 1971, a Williams Bay (su McDonald Island).

Anche se non c'è alcun tipo di attività economica, alle isole è stato comunque assegnato un codice nazionale (HM) e un dominio di primo livello internet (.hm).

Storia

Heard Island non ebbe visitatori fino alla metà del XIX secolo. Con ogni probabilità, fino ad allora nessun essere umano ha mai visto le isole. Si pensa che Peter Kemp, un cacciatore di foche britannico, sia stata la prima persona ad avvistare le isole, il 27 novembre 1833, mentre a bordo del brigantino Magnet stava navigando dalle Isole Kerguelen all'Antartide: pare infatti che abbia inserito le isole nella sua mappa del 1833.

Il capitano John Heard, un cacciatore di foche americano che viaggiava a bordo della nave Oriental, avvistò le isole il 25 novembre 1853, durante un viaggio da Boston a Melbourne. Riferì della scoperta il mese successivo ed ebbe l'onore di vedere un'isola battezzata col suo nome. Sei settimane dopo il capitano William McDonald, a bordo del Samarang, scoprì le McDonald Islands, il 4 gennaio 1854.

I primi a metter piede sulle isole furono i cacciatori di foche del Corinthian, comandato dal capitano Erasmus Darwin Rogers, nel marzo del 1855, nel luogo chiamato Oil Barrel Point. Tra il 1855 e il 1880 diversi cacciatori di foche americani vissero sull'isola per periodi anche prolungati, in condizioni spaventose (sempre a Oil Barrel Point). Nel 1880 la maggior parte della popolazione di foche era stata sterminata e i cacciatori lasciarono le isole. In tutto, nei 25 anni di caccia spietata vennero prodotti più di 100.000 barili di olio di elefante marino.

A causa delle forti correnti nei pressi delle isole si sono verificati numerosi naufragi. Nel 1997 Heard Island e McDonald Islands sono state inserite nell'elenco dei Patrimoni dell'umanità dell'UNESCO.

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